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Introducción

En 1919, Karl Ereky, un ingeniero húngaro, acuñó el término biotecnología* para describir la interacción entre biología y tecnología humana. Previó una nueva era de tecnología funda- mentada en la utilización de la biología para transformar materias primas en productos útiles desde el punto de vista social. Prácticamente un siglo después, miles de empresas y centros de investigación están haciendo realidad la visión de Ereky.

*Los términos en negrita se definen en el glosario

La biotecnología moderna comenzó en los años setenta en el norte de California y, desde entonces, se ha convertido en una industria mundial. Amgen, fundada en 1980, fue una de las primeras empresas en hacer realidad las espectativas de este nuevo campo al hacer llegar medicamentos biotecnológicos a los pacientes.

Hoy día, entre los sectores de la industria biotecnológica figuran la salud (productos biológicos, dispositivos, pruebas diagnósticas), la agricultura (organismos modificados genéticamente, seguridad alimentaria), la industria y medio ambiente (biocombustibles, biomateriales, polución) y la defensa biológica (vacunas, biosensores). Este manual se centra en la salud.

Fármacos

Un fármaco es una sustancia terapéutica que se utiliza para prevenir, tratar o curar una enfermedad. En Europa, la European Medicines Agency (EMEA) debe aprobar el uso de todos los medicamentos antes de que puedan comercializarse. La mayoría de países en el resto del mundo siguen unas directrices internacionales armonizadas y cuentan con un organismo regulador similar a la EMEA que evalúa la investigación farmacológica y aprueba la comercialización de medicamen tos. El tipo más conocido de medicamentos son los de síntesis química, como la aspirina. Tradicionalmente, la industria farmacéutica fabrica medicamentos mediante síntesis química. La revolución biotecnológica dio lugar a una nueva clase de medicamentos: los medicamentos biológicos.

Los medicamentos biológicos son tratamientos derivados de microorganismos vivos y comprenden proteínas terapéuticas, vacunas de ADN, anticuerpos monoclonales y cuerpos peptídicos [una modalidad que combina la porción activa de una proteína (péptido) con una porción de la estructura central de un anticuerpo], así como nuevas modalidades experimentales, como terapia génica, tratamiento con células madre, nucleótidos antisentido y virus ARN.

Muchos medicamentos biotecnológicos son proteínas. Las proteínas, que están compuestas de aminoácidos, son los “caballos de tiro” de la célula y se encargan de todas las funciones intracelulares. Dado que las células producen proteínas de forma natural, la industria biotecnológica utiliza células, no sustancias químicas, para fabricar productos biológicos.

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